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天文学家列出大概孕育外星生命的恒星目次

新华社北京3月28日电 茫茫宇宙中,究竟哪些恒星周围可能存在类地行星和外星生命?美国天文学家日前列出一份包含1822颗恒星的目录,将利用“凌日系外行星勘测卫星”(按英文缩写简称“苔丝”)对它们进行详细观测。

“苔丝”是美国航天局于2018年4月发射的一个系外行星探测器,其主要任务是寻找太阳系外宜居的类地行星。它的探测采用“凌日法”,原理为行星从恒星前方经过时,可观察到恒星微弱“变暗”。按计划,它将观察宇宙中40万颗恒星。

美国康奈尔大学等机构研究人员在新一期《天体物理学杂志通讯》上发表报告说,他们根据初步观测结果,列出了一份含有1822颗恒星的目录。这些恒星是明亮的冷矮星,温度大约在2700开尔文到5000开尔文之间,其中最近的恒星距离地球只有6光年。它们周围可能有与地球相似的行星存在于温度等条件合适的宜居带中。

研究人员还列出了这个目录中的重点观测对象。使用“凌日法”寻找行星时,有时需要行星从恒星前方经过两次才能发现目标,但对于目录中的408颗恒星,研究人员认为以“苔丝”的观测能力,与地球类似的行星只要从恒星前方经过一次就会被发现。

此外,“苔丝”能够观测目录中227颗恒星周围的整个宜居带,就是说有效观测范围不仅限于与地球相似的行星可能处在的轨道位置,还包括更远的类似火星在太阳系中所处的位置。

康奈尔大学天文学教授莉萨·卡尔特内格说:“生命可能存在于任何星球上,但我们已知存在生命的星球只有地球,所以优先寻找类地行星是有意义的。这份目录对‘苔丝’来说很重要,任何研究相关数据的人都想知道在哪些恒星周围最容易找到类地行星。”